- Associated Press - Saturday, December 20, 2014

Steven Bateman, el ex alcalde de Homestead hallado culpable en un caso de corrupción, fue sentenciado el viernes a 22 meses de cárcel.

Sus abogados le pidieron al juez de Circuito de Miami-Dade Robert Luck que no siguiera al pie de la letra las reglas de sentencia de la Florida y condenara a Bateman a libertad provisional y arresto domiciliario, evidentemente una pena menos severa.

La sentencia del viernes tiene lugar tres meses luego que un jurado encontró culpable a Bateman de utilizar ilegalmente su influencia como alcalde al tiempo que pertenecía secretamente a la nómina de una compañía de cuidados de salud que necesitaba aprobación del gobierno local para construir una clínica en Homestead.

En el estrado de los testigos los partidarios de Bateman lo presentaron como un héroe nacido y criado en Homestead que dedicó su vida a mejorar la ciudad, primero como dueño de una firma de construcción que ayudó a reconstruir la ciudad tras el paso del huracán Andrew, y después como alcalde que trabajó en dos períodos.

“Con la ayuda de una comunidad que lo apoyó, Steve ayudó a un nuevo crecimiento y prosperidad económica en Homestead”, le escribieron al juez sus abogados. “Su trabajo no fue fácil, pero el alcalde Bateman se sacrificó y pasó dificultades para que cosas buenas ocurrieran en Homestead”.

Entre las personas que testificaron se encontraban un maestro de boyscouts, un agente de policía retirado, un coronel de la Fuerza Aérea y Steadman Stahl, el vicepresidente ejecutivo del poderoso sindicato de policías de Miami-Dade.

La fiscalía pedía una sentencia “de no menos de seis años de cárcel” para de este modo enviar un “fuerte mensaje que el Condado Miami-Dade no permitirá que nuestros funcionarios públicos traicionen la confianza pública”

Bateman, de 59 años, fue arrestado en agosto del 2013 en momentos en que aspiraba a la reelección, una campaña que a la larga perdió.

Los polémicos meses que Bateman fungió como alcalde también salieron a relucir en la audiencia del viernes. Tras ser electo, con frecuencia Bateman chocaba con funcionarios y personal del Ayuntamiento.

En un giro muy poco usual, el administrador de la ciudad George Gretsas -con la aprobación del concilio de la ciudad- el mes pasado le mandó una carta al juez donde le detallaba la historia de Bateman como “una conducta inapropiada tras bastidores”.

En la carta, Gretsas mencionó que Bateman orquestó una purga de empleados, le ordenó a un anterior administrador de la ciudad que le cancelara a un amigo una factura de electricidad y repartió viajes gratis en avión y en limousina a los cabilderos.

“Nos parece que el juez debe saber que no fueron incidentes aislados”, le dijo el concejal Jon Burgess al Miami Herald el mes pasado.

El caso criminal se centró en torno a Bateman, que siendo propietario de una empresa de construcción, solicitó un empleo de $125 por hora como “consultante” para Community Health of South Florida Inc. (CHI).

Justo en ese momento, CHI planeaba edificar un nuevo centro infantil de crisis en eldowntown de Homestead. La construcción se demoró debido a la falta de conexiones con una bomba de alcantarillado. La ciudad accedió a construir una estación de bombeo más grande, pero funcionarios del Condado Miami-Dade pospusieron una y otra vez el proyecto aludiendo preocupaciones sobre el diseño de la instalación.

El jurado estuvo de acuerdo en que Bateman usó su cargo para tratar de hacer que los funcionarios del condado aceleraran la aprobación de la estación de bombeo.

Una evidencia crucial fue una reunión que se celebró en febrero del 2013 en la cual Bateman, actuando aparentemente en su papel de alcalde, se encontró con el alcalde Carlos Giménez y con personal del Condado Miami-Dade para hablar del asunto. Giménez testificó en corte que durante la reunión Bateman nunca reveló que estaba en la nómina de CHI. Posteriormente, Bateman le envió una cuenta a la compañía por la reunión que sostuvo en el Ayuntamiento.

Los abogados defensores de Bateman insistieron en decir que su empleo era legítimo y absolutamente separado de su puesto de alcalde.

Bateman fue hallado culpable de compensación ilegal, un delito grave.

©2014 El Nuevo Herald (Miami)

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