- Associated Press - Monday, July 20, 2015

En todas las elecciones, los residentes de Lil Abner Mobile Home Park, un barrio de casas móviles en Sweetwater, son el blanco de políticos que tratan de conquistar sus votos a través de la distribución de comida y otras dádivas.

Esa fue la conclusión de los investigadores de la Comisión de Ética y Confianza Pública del Condado Miami-Dade, quienes entrevistaron a varios residentes durante una investigación llevada a cabo tras una queja presentada durante la polémica campaña para elegir al nuevo alcalde municipal en mayo.

Tras el hallazgo, la Comisión de Ética recomendó que la organización sin fines de lucro Farm Share, que provee comida gratuita para personas de bajos ingresos, “termine su relación con la ciudad y utilice una iglesia u otra entidad no lucrativa para repartir los alimentos a los residentes, y así reducir la tentación de los políticos de explotar esa oportunidad”, de acuerdo con un reporte de la investigación.

Sin embargo, Sweetwater no es la única municipalidad en la que políticos locales trabajan con Farm Share en la distribución de alimentos. La práctica es generalizada entre funcionarios públicos del sur de Florida, desde ciudades y condados hasta representantes estatales, cuyas fotos incluso aparecen en los volantes de anuncios de eventos de la organización caritativa. Y algunos argumentan que los funcionarios electos podrían aprovecharse de las actividades de distribución de alimento para elevar sus perfiles en la comunidad, incluso en temporadas de elecciones.

“Es vergonzoso que los políticos exploten programas de una organización sin fines de lucro como la distribución de alimentos de Farm Share como herramienta de campaña”, dijo Alex Domínguez, quien este año lanzó su candidatura a comisionado de Miami por el Distrito 3 para las elecciones del 2017.

“Confundir a los pobres y a los hambrientos es una política tercermundista”, agregó Domínguez, quien ha sido candidato a la Comisión de Miami anteriormente y mas recientemente al puesto de Tasador de la Propiedad en el condado.

Separación de actividades

Varios pedidos de entrevista para este artículo a la organización Farm Share fueron ignorados. La entidad, que ha operado en Florida por 24 años, recibe fondos federales y estatales, y los funcionarios públicos que participan en las distribuciones de alimento lo hacen de manera voluntaria, de acuerdo con información de su sitio web farmshare.org.

De acuerdo con el reporte de la pesquisa, el abogado de Farm Share Alan Rosenthal dijo a los investigadores de la Comisión de Ética que la organización se opone al proselitismo político o religioso durante sus eventos.

“Es común que funcionarios estén presentes durante las reparticiones. De hecho, voluntarios han pedido a personas que abandonen el área porque se han presentado en las distribuciones de alimentos vistiendo una camiseta con el nombre de alguien [impreso]. Farm Share se opone a esto”, según el reporte obtenido por el Nuevo Herald mediante un pedido de información pública.

Joseph Centorino, director ejecutivo de la Comisión de Ética, dijo que los funcionarios electos tienen el derecho de involucrarse en actividades patrocinadas por el gobierno en cualquier época del año, lo cual hace que la posible explotación de un cargo oficial sea difícil de controlar.

“Obviamente debe haber una distinción clara entre funciones oficiales y actividades de campaña y no debe haber actividad de campaña visible por un funcionario electo en ningún evento de gobierno en el que ella o él esté involucrado”, dijo Centorino en un correo electrónico. “Para evitar la apariencia de algo indebido, los funcionarios locales deben ser consistentes en la planificación de actividades oficiales, y evitar una cantidad inusual de eventos patrocinados por sus gobiernos inmediatamente antes de una elección”.

Centorino explicó que los funcionarios que mezclen las actividades de gobierno con las campañas políticas podrían estar violando las reglas éticas condales.

Una ordenanza condal sobre los conflictos de intereses y los códigos éticos estipula en parte que “ningún [funcionario público] debe usar o tratar de usar su posición oficial para asegurarse privilegios o exenciones para sí mismo u otros”.

Quejas en Sweetwater

La denuncia en Sweetwater fue presentada por el entonces candidato y actual alcalde Orlando López, quien alegó que su oponente, el entonces alcalde José M. Díaz estaba instruyendo a los voluntarios a decir a los recipientes de las llamadas “jabitas de comida” de Farm Share, que los alimentos venían de su parte.

López también acusó a Díaz de conducir actividades de campaña desde su oficina municipal, instruir a empleados municipales a pedir donaciones para su candidatura, y pedir a al menos una empleada que donara dinero a su campaña luego de otorgarle un aumento. Los investigadores de la Comisión de Ética determinaron que no existía suficiente evidencia para probar que las alegaciones eran ciertas.

De todos modos, durante la reunión municipal del lunes 6 de julio, la Comisión de Sweetwater aprobó una ordenanza que prohíbe a los funcionarios electos involucrarse con la repartición de bolsas de alimentos. La comisionada Idania Llanio, quien propuso la legislación, dijo que cuando los residentes reciben una bolsa con comida por parte de un candidato o funcionario “entonces se sienten obligados a votar por ese candidato”.

La comisionada Isolina Maroño, quien ha participado como voluntaria en la repartición de alimento en Sweetwater desde antes de ser funcionaria electa y recientemente fue asignada como encargada de esa actividad, emitió el único voto en contra de la ordenanza.

No está claro si la ciudad ha empezado a ejecutar la nueva regla. Cuatro días después de que la ordenanza fuera aprobada, el gobierno de Sweetwater anunció en un comunicado que el sábado 11 de julio habría una repartición de comida en el centro comunitario Mas Canosa, con la participación de Farm Share, un representante estatal, el alcalde López y la Comisión municipal.

©2015 El Nuevo Herald (Miami)

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