- Associated Press - Monday, April 20, 2015

Apenas horas antes de que empezara la distribución de boletas ausentes para los comicios del 12 de mayo en Sweetwater, una jueza de la corte civil de Miami-Dade emitió una decisión que cambió el curso de las elecciones.

En una audiencia que se extendió por unos 15 minutos, la jueza de circuito Barbara Areces determinó la mañana del lunes que el alcalde José M. Díaz queda descalificado como candidato a la alcaldía, por incumplir la ley estatal conocida como “renunciar para aspirar” y su equivalente en la carta constitutiva municipal.

De acuerdo con Areces, Díaz debió renunciar antes del 7 de marzo al último puesto al que fue elegido en las urnas, o sea, su asiento en la comisión municipal. Díaz dejó ese puesto en el verano del 2013 cuando pasó a ocupar la alcaldía, luego de que el entonces alcalde Manuel “Manny” Maroño, fuera arrestado por corrupción.

El abogado de Díaz, Juan Carlos Planas, dijo que buscará revertir la orden judicial.

El lunes Planas presentó una moción ante la tercera corte de apelaciones, argumentando que el alcalde ya habría automáticamente renunciado como comisionado al pasar a ocupar la alcaldía. Además, la defensa argumentó que el puesto que Díaz dejó bacante ya había sido ocupado.

Inicialmente Díaz fue nombrado alcalde interino, pero su puesto se convirtió en permanente cuando Maroño fue suspendido por el Gobernador estatal tras declararse culpable de aceptar sobornos a cambio de favores oficiales.

“Básicamente ya él era el alcalde y la constitución no permite que esté en dos escaños a la misma vez, y por eso es que no tenia que renunciar”, dijo Planas.

Boletas Ausentes

Mientras tanto la repartición de las boletas ausentes que debía iniciar el martes, fue demorada hasta el jueves, de acuerdo con una orden de Areces. Como ya las boletas están impresas, se agregará un documento que explique que los votos emitidos a favor de Díaz serán descalificados.

La medida podría crear confusión en Sweetwater, donde históricamente la mayoría de los electores sufragan mediante boletas ausentes.

En un comunicado enviado el lunes por la tarde, la Supervisora de Elecciones del Condado de Miami-Dade, Penelope Townsley, aseguró que las elecciones se desarrollarán con normalidad.

“Mientras el Departamento de Elecciones aguarda por la notificación oficial del fallo del tribunal en relación con la próxima elección para alcalde de la Ciudad de Sweetwater, los electores … pueden estar seguros de que los procesos electorales se realizarán sin demora alguna y de manera abierta y transparente”, dijo Townsley.

La petición para descalificar a Díaz de la contienda fue presentada hace más de dos semanas por el abogado José “Pepe” Herrera, en representación del comisionado de Sweetwater Orlando López, también candidato a la alcaldía municipal.

“Lo que esta ley [renunciar para aspirar] busca prevenir es precisamente que los candidatos puedan utilizar sus puestos como una salvavidas al que pueden volver si no ganan las elecciones”, dijo Herrera.

La carta constitutiva municipal permitiría que Díaz volviera a ocupar el puesto para el que fue electo en la Comisión, una vez que expirara su término como alcalde, que es el 12 de mayo. El puesto de comisionado al que Díaz fue expira en el 2017. Ese puesto fue ocupado por el ex policía de Sweetwater Catalino Rodríguez, quien fue nombrado por una mayoría en la Comisión.

Pleito Político

López y Herrera han asegurado que la demanda no tiene motivos políticos, sino la intención de hacer cumplir la ley. Sin embargo el fallo sin duda allana el camino a la alcaldía para López, eliminando a su oponente más fuerte.

Los otros dos candidatos para la alcaldía son Deborah Centeno, una crítica de las pasadas administraciones municipales; y Douglas Mayorga, un candidato poco conocido que se postuló meses después que sus contrincantes.

Mientras que Díaz reportó haber recolectado unos $86,000 para su campaña en los reportes mas recientes y López declaró fondos de unos $115,000, Centeno declaró $9,200 y Mayorga apenas $950.

“Lo que pudo decir es que los residentes están cansados de las personas que violaron la ley y esto… era una violación de la ley. No fue un descuido, se aprovechó y violó la ley”, declaró López, entre cuyos simpatizantes en la audiencia se encontraba la estratega política Sasha Tirador, quien originalmente asesoró a Díaz para la campaña pero que después se convirtió en su crítica.

Desde el arresto de Maroño hace un año y medio, la ciudad se ha visto envuelta en escándalos, y ha sido el blanco de varias investigaciones al Departamento de Policía en relación con los negocios de remolque en la ciudad.

“Respetamos la decisión que ha tomado la jueza pero también respetamos el sistema legal de nuestro país y estamos convencidos de que después de la apelación todo va a quedar claro y vamos a vernos en las elecciones el 12 de mayo”, dijo Díaz tras la audiencia. “Vamos a ganar porque no creemos en los recursos bajos de nuestros oponentes para tratar de llegar a la alcaldía de Sweetwater”.

Puede seguir a Brenda Medina en Twitter: @BrendaMedinar

©2015 El Nuevo Herald (Miami)

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