- Associated Press - Saturday, May 16, 2015

Bajo el ardiente sol del condado Miami-Dade, transitar por las calles y carreteras en las horas pico de la tarde y la mañana se convierte en una auténtica pesadilla para cientos de miles de conductores que circulan a vuelta de rueda, resignados a llegar tarde a sus trabajos, escuelas o citas de negocios.

Las grandes arterias del sur de la Florida parecen estar en un proceso de construcción que no termina nunca, mientras se busca ampliar las vías para el creciente número de vehículos. El transporte público, por otra parte, es a todas luces insuficiente para satisfacer la demanda de una metrópoli en pleno crecimiento. Ahora, para colmo de males, tenemos que pagar aún más por utilizar algunas de las autopistas.

Recientemente, las autoridades decidieron implementar un nuevo sistema de peajes electrónicos en la carretera estatal 836, el Dolphin Expressway, con la intención de recaudar fondos para futuros proyectos de ampliación. Pero la medida ha tenido un impacto directo en las calles adyacentes.

Aunque el tránsito ha sido un grave problema por años, Nicolás González, que ha vivido cerca de la esquina de Flagler y Le Jeune Road por más de una década, dice que el número de vehículos que circula sobre Flagler ha aumentado y que ahora la calle esta congestionada casi todos los días.

“Está más atascada”, dijo González.

Los residentes de la zona aseguran que el aumento de vehículos que circulan por el barrio tiene relación con el reciente aumento en los peajes de la 836, que corre paralela a Flagler.

En noviembre, la Autoridad de Autopistas de Miami-Dade (MDX) activó un nuevo sistema de cobro electrónico sobre la 836 que obliga a los conductores a pagar peaje, sin importar por dónde entren en la carretera. Antes había largos tramos de la autopista donde no se cobraba peaje.

Los funcionarios de MDX aseguran que ha habido un aumento en el uso de la 836 desde que entró en vigor el nuevo sistema, pero reconocieron que algunos conductores que utilizaban la autopista para viajes cortos entre tramos previamente sin peaje están ahora usando las calles adyacentes.

El nuevo sistema provocó no sólo la ira del barrio sino también un amplio debate sobre qué hacer con el tránsito, los peajes y el transporte público –especialmente las deficiencias del sistema condal de autobuses, que no son suficientes, y trenes del Metrorail que tienen recorridos sumamente limitados.

Incluso algunos legisladores estatales mostraron su malestar con un proyecto de ley que erosionaría la autonomía de MDX. Según el proyecto, que no prosperó, el alcalde de Miami-Dade, Carlos Giménez, se haría cargo de MDX, que actualmente se rige por una junta de 13 miembros nombrados por la comisión del condado y el gobernador del estado.

La 836 es una de las cinco autopistas de peaje que opera MDX. Más de un millón de conductores utilizan a diario estas carreteras que en el año fiscal 2014 generaron $129 millones en ingresos por peajes.

Los funcionarios de MDX han utilizado los ingresos para obtener $340 millones de fondos procedentes de bonos para financiar mejoras que incluyen la reconstrucción total de la 836 y así mitigar el congestionamiento.

“La demanda latente en la 836 es tan grande, que podría poner ocho carriles en cada dirección y se llenarían, dijo el director ejecutivo de MDX, Javier Rodríguez, en declaraciones al Miami Herald. “Pero ¿es lo correcto? ¿Cómo se elimina la congestión? No puede eliminarse, uno la maneja”.

El Departamento del Transporte de la Florida (FDOT), que solía operar carreteras que ahora tiene MDX, las entregó a esta agencia en la década de 1990 después de que el Estado y la comisión del condado crearon el organismo para retener los ingresos de peaje en Miami-Dade. Anteriormente, el FDOT distribuía estos ingresos en todo el estado.

Hoy día, FDOT administra otras carreteras en Miami-Dade, incluyendo el Turnpike de la Florida, que también es de peaje. El FDOT opera carreteras sin peaje como las interestatales 95 y 75, así como la carretera estatal 826, el Palmetto Expressway, además de muchas avenidas importantes tales como Le Jeune, U.S. 1, 87 y 57, entre otras avenidas.

El FDOT opera las carreteras libres de peaje con ingresos de impuestos al combustible, que han ido disminuyendo debido a la mejor eficiencia en el uso del combustible por los vehículos, así como más vehículos híbridos y eléctricos.

Mientras tanto, el FDOT está creando una red de sendas expreso de peaje en el sur de Florida y en todo el estado.

Desde el 2008, estos carriles han estado operando en la I-95 en Miami-Dade y actualmente se están añadiendo a la I-75, en Miami-Dade y Broward, así como a la autopista Palmetto Expressway. Además, las carreteras que ya cobran peajes como el Turnpike de la Florida también están instalando sendas expreso. Estos carriles en el Turnpike cobrarían un peaje extra por encima del peaje regular.

“Con tantos peajes que están poniendo, las empresas van a tener que aumentar los salarios a todo el mundo o de lo contrario no vamos a poder comer”, afirma José Luis Labrada, dueño de la peluquería Marianao Barbershop en Flagler cerca de Le Jeune.

Este artículo incluye comentarios de miembros de la red Public Insight Network, una comunidad online de personas que han accedido a compartir sus opiniones con el Nuevo Herald, el Miami Herald y WLRN. Conviértase en una fuente a través de MiamiHerald.com/insight.

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Reportaje especial: Tránsito infernal en Miami

En una investigación especial en tres entregas, acompañadas de gráficos, mapas, fotos y videos, el Nuevo Herald examina el congestionamiento del tránsito vehicular en el sur de la Florida. Lo que viene:

Martes 19: La insuficiencia del transporte público.

Jueves 21: La dificultad de encontrar una solución.

493,641 Número de vehículos que circula diariamente por la autopista 836.

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